VLADE DIVAC, LA BANDERA YUGOSLAVA EN LA NBA

EL PÍVOT SERBIO FUE UNO DE LOS PRIMEROS EUROPEOS EN TRIUNFAR EN LA NBA

La NBA, en los años 80, parecía vetada para los jugadores Europeos, que pese a sus grandes cualidades tácticas y técnicas estaban catalogados como exóticos. Jugadores de leyenda se quedaron en el camino de triunfar en Estados Unidos, teniendo condiciones de sobras para ello. Sin embargo otros fueron pioneros y abrieron la puerta Norteamericana, a otros jugadores que vendrían generaciones después. Estos jugadores de reconocido prestigio, se hicieron hueco en grandes equipos por méritos propios ya que tenían que demostrar más cosas que los jugadores Norteamericanos. Sin duda uno de estos referentes es el Serbio Vlade Divac, que con sólo 21 años llegaba hasta Los Angeles para jugar en los míticos Lakerstras haber sido elegido por la franquicia Angelina en el número 26 del Draft de 1989. Allí llegó con lo que parecía una misión imposible. Sustituir al legendario Kareem Abdul-Jabbar. Divac, antes de debutar en la NBA, ya había hecho historia al ser el primer jugador no Americano elegido en un draft por Los Angeles Lakers.

Antes de llegar a la  NBA, Vlade Divac dio sus primeros pasos en el mundo del baloncesto en las filas del  KK Elan Prijepolje, club de su localidad natal, y que tras haber sido portero de fútbol, fichó por el KK Sloga, donde dio el salto  al baloncesto profesional muy jóven. Desde el primer partido Vlade, llamó poderosamente la atención de los mejores clubes Yugoslavos, y  en 1986, con sólo 18 años firmaba por el el Partizan de Belgrado. En el equipo de la capital Yugoslava llegaron los éxitos individuales que catapultaron a Divac al estrellato, en primer lugar con la selección Yugoslava y posteriormente vendría la  NBA. En Yugoslavia coincidió con un equipo que marcó una época  en Europa, la Jugoplastika Split, y esto le privó el haber conseguido con el Partizan más títulos. No obstante consiguió una Liga Nacional en 1987 y una Copa en 1989, además de la la Copa Korać de ese mismo año que le sirvió como despedida del baloncesto continental.

Su primera temporada en la NBA resultó ser muy buena ya que disputó la totalidad de encuentros de la temporada regular (82), siendo incluido en el Quinteto Ideal de los  Rookies. Enseguida se ganó el cariño de los aficionados Californianos, pese a sus simpáticas dificultades con el idioma, en las que tal Magic Jonhson le ayudaba de manera constante.

En su segundo año ya era titular, en unos Los Lakers que llegaron a la final de la NBA, que perdieron ante los Chicago Bulls de Michael Jordan, por 4-1.

Durante las siete campañas que Divac estuvo en Los Ángeles fue cada vez desarrollando mucho más su faceta como asistente, pese a su posición. Fue uno de los primeros pívots en desarrollar este talento. Promedió 4,1 asistencias  en la temporada 94-95 . Al mismo tiempo también fue ganando una cierta fama de “teatrero”, ya que se decía que  fingía demasiadas faltas cuando entraba en contacto con los contrarios. El popular comentarista Andrés Montes le apodó Vittorio Gassman, haciendo una analogía entre el actor Italiano del mismo nombre y las dotes de interpretación de Vlade.

En 1996, Vlade Divac fue traspasado a los Charlotte Hornets a cambio de los derechos de un joven que venía pisando muy fuerte Kobe Bryant. En aquel entonces el pívot Divac ya era uno de los primeros Europeos en  impactar de verdad en la NBA. Tras de jugar dos años en los Hornets, el pívot entonces Yugoslavo fichó como agente libre por los Sacramento Kings, que tenían un prometedor proyecto. Junto a Vlade, ese mismo Verano llegaron el ala-pívot Chris Webber y el base Jason Williams. Ellos devolvieron a los Kings a la élite de la liga, tras ser durante años un equipo tradicionalmente perdedor, en la que persiguieron el ansiado anillo de campeón sin éxito. Destacar que en 2001, Vlade disputó por derecho propio el  All Star.

Sacramento seguía fichando jugadores de nivel como Doug Christie,  Mike Bibby ( a cambio de Williams), o su compatriota, Peja Stojakovic, apadrinado y tutoreado por Divac en sus comienzos en el equipo. Los Kings fueron capaces de realizar un baloncesto muy vistoso y  espectacular, que se basaba en la capacidad como asistente de Divac y Webber que llevaron a  Sacramento a las finales de la Conferencia Oeste en la temporada 2001-02, en las que cayeron ante Los Lakers de Shaquille O’Neal y Kobe Bryant.

Las dos últimas campañas de Divac en los Kings, el equipo cayó en las semifinales de la Conferencia Oeste contra los Dallas Mavericks y contra los Minnesota Timberwolves. En ambas ocasiones por 4-3.

Después de la temporada 2003-04, finalizó su contrato con los Kings, y Divac fue contratado de nuevo por el equipo que le dio la oportunidad de triunfar en la NBA, Los Angeles Lakers. Este equipo intentó restablecer la competitividad tras perder las finales de la NBA en la temporada anterior. La mayor parte de jugadores principales de aquel equipo fueron sustituidos, uno de ellos fue Shaquille O’Neal, y Vlade Divac parecía en un principio el más indicado para ocupar el hueco dejado por O’Neal, sin embargo las lesiones de espalda  lo impidieron.

El  14 de julio de 2005  Vlade Divac anunciaba su retirada, tras 16 años en la mejor liga del mundo donde promedió 11.8 puntos, 8.2 rebotes y 3.1 asistencias por encuentro.

El día 31 de marzo de 2009, los King de Sacramento Kings reconocieron su juego y retiraron su dorsal número 21. Una trayectoria, que se puede resumir , diciendo que es  uno de los siete únicos jugadores en la historia de la NBA que ha conseguido al menos 13.000 puntos, 9.000 rebotes, 3.000 asistencias y 1.500 tapones a lo largo de su carrera en la NBA; un honor al alcance de muy pocos y que comparte con leyendas como Kareem Abdul-Jabbar, Hakeem Olajuwon, Shaquille O’Neal, Tim Duncan, Kevin Garnett y Pau Gasol .

Divac, no sólo es leyenda del baloncesto por sus números en la NBA, sino que también los es por haber formado parte de dos de las grandes generaciones de jugadores balcánicos, que consiguieron éxitos a nivel internacional, y que enamoraron al mundo por su juego y por su talento. Sin embargo, pese a su importancia en los logros de la selección, la historia de Divac y del combinado nacional va demasiada ligada al proceso de desmembramiento de la antigua Yugoslavia.

Divac debutó con la selección de Yugoslavia en 1986, tras un exitoso paso por las categorías inferiores, en la que destaca el oro en los Juegos Mundiales Universitarios del año 85. Con 18 años en su primer gran campeonato internacional alcanzó la medalla de bronce en el Campeonato del Mundo. También se colgó el bronce un año después en el  Eurobasket de Grecia.

En los Juegos Olímpicos de Seúl de 1988, Divac consiguió la medalla de plata, tras perder la final con la Urss. En el Eurobasket de 1989 que se celebró en la entonces ciudad Yugoslava de Zagreb (hoy ciudad Croata)  alcanzó la medalla de oro. Metal que repetiría el año siguiente, en el Mundial de Argentina de 1990. Yugoslavia vencía a la Urss en la final por 17 puntos. Divac era uno de los líderes de aquel equipo único. Durante la celebración del campeonato del mundo, un aficionado saltó a la cancha, envuelto por una bandera Croata, y fue invitado a salir de la misma por Divac, mientras Vlade exclamaba que aquel día «había ganado Yugoslavia y  no Croacia». Lo que daría de hablar este incidente……………………………………………….

En 1991 y en plena guerra, Yugoslavia con Divac como uno de los estandartes se alzaba con otra medalla de oro, la que consiguió en el  Eurobasket de Italia. Este fue el último campeonato disputado por Yugoslavia hasta 1995, debido a la sanción de 3 años que Naciones Unidas impuso contra la República Federal de Yugoslavia por crímenes contra la Humanidad.

Desde el año  1995, la presencia de Divac en la selección fue más intermitente que en la primera época. Si hasta 1991, Divac lideraba la selección jugadores como Drazen Petrovic o Toni Kukoc. En esta segunda época tras la sanción lo hacía con  jugadores de la talla de Dejan Bodiroga o su amigo y compañero en Sacramento, Peja Stojakovic. Divac volvería a conseguir una medalla de oro en el Eurobasket de 1995, una plata olímpica en Atlanta 1996, otro oro en el Mundial de Indianápolis de 2002, y un bronce en el Eurobasket de 1999 disputado en Francia.

Siempre se dijo que el mejor amigo de Divac, fue Dražen Petrović, con quien triunfó en la selección de Yugoslavia hasta 1990. Marcharon juntos a Estados Unidos para ser de los primeros extranjeros en triunfar en la NBA, su amistad se terminó, debido a los malentendidos políticos durante la desintegración de la antigua Yugoslavia, cuyo inicio fue el incidente de la bandera Croata en el celebración del título mundial. Dražen Petrović falleció en un accidente de tráfico en 1993 y lo hizo sin poder reconciliarse con Vlade Divac, pero esto es otra historia, que algún día os contaremos de dos genios del baloncesto, que abrieron el paso a muchos jugadores Europeos en la mejor liga del mundo.

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