ALEX ENGLISH. UN MITO DE LOS 80

Alex English fue el anotador más prolífico de la NBA durante la década de 1980 y se retiró como el séptimo mejor anotador de la NBA con 25.613 puntos. Después de ser infravalorado por los Bucks de Milwaukee y los Pacers de Indiana durante sus primeros cuatro años en la liga, English se convirtió en la estrella de los Denver Nuggets , gran potencia de la Conferencia Oeste en la década de los 80. Durante sus 10 temporadas completas en Denver jugó en ocho all star-game  consecutivos, fue máximo anotador de la liga una temporada, promedió más de 23 puntos nueve temporadas seguidas, y llevó a los Nuggets a nueve apariciones consecutivas en los playoffs . El elegante alero se convirtió en el primer jugador al conseguir en ocho temporadas consecutivas más de 2.000 puntos. Lideró a los Nuggets en anotación siete temporadas consecutivas para convertirse en el máximo anotador de todos los tiempos de la franquicia.

Mientras que Julius Erving, Larry Bird y Magic Johnson obtuvieron gran parte de la atención durante la época, English, silenciosamente como su juego, se iba convirtiendo casi desde el anonimato en una estrella.

Aunque English nunca fue un favorito de los medios, los expertos sabían de la brillantez del juego de Alex English.  El entrenador de Denver, Doug Moe, era famoso por su gusto por un juego de rápidas transiciones y de altas puntuaciones. Era un sistema dentro del cual Alex English explotó todas sus cualidades. English logró un porcentaje de tiros de campo de un 50´7 %  durante su carrera de 15 años, y se mantuvo siempre sano, jugando en al menos 78 partidos en cada una de sus 15 temporadas de profesional.

Alex English empezó a destacar en la Universidad de Carolina del Sur. Después de anotar 14.6, 18.3 y 16.0 puntos por partido en sus primeras tres temporadas, respectivamente, English disfrutó su mejor año como senior cuando anotó 22.6 puntos por partido. El Draft de la NBA de 1976 incluyía a una serie de prometedores jugadores jóvenes, incluidos John Lucas, Scott May, Adrian Dantley y Robert Parish . English fue seleccionado en el puesto número 23 por los Milwaukee Bucks.

Los Bucks eran una franquicia en reconstrucción. Con su ex pívot estrella Kareem Abdul Jabbar ya en su segunda temporada con los Lakers de Los Angeles, los días de gloria en la NBA de los Milwaukee Bucks eran en historia. Se estaba construyendo un nuevo equipo en torno a Brian Winters, Junior Bridgeman, Swen Nater y Quinn Buckner.

Pero English solo jugó unos 10 minutos por partido como rookie. Jugó más tiempo en su segundo año, aunque la llegada de Marques Johnson y David Meyers mantuvo al English en el banquillo, sin obtener la confianza del entrenador Don Nelson la mayor parte del tiempo.

Frustrado por su papel de reserva en sus primeras dos temporadas, English se convirtió en agente libre después de la temporada 1977-78. Fichó por los Indiana Pacers, quienes le dieron a los Bucks una elección de primera ronda como compensación a cambio del alero. A bordo de otro equipo en reconstrucción, English se convirtió en titular, pero seguía sin tener el protagonismo que quería. A mitad de la temporada 1979-80, English fue traspasado a Denver a cambio del alero de 29 años George McGinnis.

English explotó inmediatamente en los Nuggets, promediando 21.3 puntos en los últimos 24 partidos de la temporada. Los Nuggets, que terminaron con un récord de 30-52 esa temporada, estaban buscando un líder anotador. English respondió con creces.

Doug Moe reemplazó a Donnie Walsh como entrenador jefe a mediados de la temporada 1980-81 y se preocupó de que English tuviera todas las oportunidades de tiro que podía tener. Con una estrella del calibre de David Thompson y el rookie Kiki Vandeweghe al lado de English, Moe convirtió a los Nuggets en el equipo más atractivo de toda la NBA. English, con 23.8 puntos por partido, logró su primera de nueve temporadas consecutivas en las cuales promedió al menos 23 puntos por encuentro. Denver creció desde el puesto 14 al primero en puntos anotados. Desafortunadamente, los Nuggets también encajaban muchos puntos, y terminaron con un récord de 37-45.

English tuvo una gran temporada en la 1981-82, promediando 25.4 puntos y llevando a los Nuggets a los playoffs después de una ausencia de dos años consecutivos. También logró su primera de ocho selecciones consecutivas al All Star y se ganó un lugar en el Segundo Equipo All-NBA.

En la temporada 1982-83, English ganó el título de máximo anotador con 28.4 puntos por partido; Vandeweghe , con 26.7, quedó en segundo lugar. Los Nuggets con los veteranos  Dan Issel  y TR Dunn una vez más, tenían el ataque más fuerte y la defensa más débil de la liga, y terminaron con un récord de 45-37, ocho partidos por detrás de los San Antonio Spurs en la División Medio-Oeste.

En la temporada 1983-84, Vandeweghe emergió como líder anotador de los Nuggets, al lograr 29.4 puntos por partido. Kiki y Alex English,  con 26.4 puntos por partido, terminaron tercero y cuarto en la liga, respectivamente, lo que le dio a Denver uno de los dúos de aleros más prolíficos en ataque de la historia de la NBA. Pero el equipo todavía tenía problemas en dos áreas: los rebotes y la defensa. El total de rebotes de T.R. Dunn, un alero, con 574 totales, era sólo la mitad del total de los líderes de la liga. Pero los Nuggets rindieron asombrosamente en ataque, con 124.8 puntos por juego. Sin embargo,  cayeron por debajo del 50% de victorias, con un récord de 38-44.

En un verano muy ajetreado, los Nuggets adquirieron al alero Calvin Natt, al veloz escolta Lafayette Lever y al pívot suplente Wayne Cooper, provenientes de los Portland Trail Blazers, a cambio de Kiki Vandeweghe.

Con Natt y Cooper acumulando más de 600 rebotes totales, con English a tope (27.9 puntos por partido) em anotación, Denver ganó su primer título de división en 1985. En los playoffs, los Nuggets superaron a San Antonio y eliminaron a los Utah Jazz para enfrentarse a Los Angeles en las Finales de la Conferencia Oeste. El postrero campeón de la NBA, los Lakers, ganó en cinco partidos, siendo la mejor oportunidad en la carrera de English para llegar a las Finales de la NBA.

English logró un récord personal de 29.8 puntos por partido en la temporada siguiente, la 1985-86, fue tercero en la liga detrás de Dominique Wilkins de los Atlanta Hawks, y de Adrian Dantley de los Utah Jazz. Sin ningún otro anotador de 20 puntos en el equipo de Denver, el reinado de tres años de los Nuggets como el equipo más anotador de la NBA terminó, y junto con él también perdió su posición en la cima de la División del Medio Oeste.

En el All-Star Game de ese año, English estableció su mejor marca al anotar 16 puntos con 8 de 12 tiros en 16 minutos. En aquella temporada, English tuvo una noche mágica logrando 54 puntos contra el campeón de la división medio-oeste, los Houston Rockets. Solo David Thompson había anotado más puntos en un partido de los Nuggets, que sumó ni más ni menos que 73 en la última jornada de la temporada regular del año 1978.

Después de una temporada mala, con más derrotas que victorias, en la 1986-87, los Nuggets ganaron otro título de división en 1988 con la ayuda de los recién llegados Jay Vincent y Michael Adams. English, ya con 30 años, fue tan espectacular como siempre, liderando al equipo con un promedio de 25.0 puntos por partido. Los Nuggets llegaron a segunda ronda de playoffs, pero perdieron contra los Dallas Mavericks en seis partidos.

Después de la temporada 1989-90, en la que bajó sus promedios a 17.9 puntos por partido, English se convirtió en agente libre, y los Nuggets decidieron no renovarlo. A los 36 años, firmó un contrato por un año con los Dallas Mavericks. English dejó a los Nuggets como líder de casi todos los récords del equipo, incluyendo puntos (21.645), asistencias (3.679), partidos (837) y minutos (29.893) con el uniforme de Denver.

En Dallas, English se unió a un equipo prometedor que lideraban Rolando Blackman, Roy Tarpley, Derek Harper y James Donaldson, junto con el alero recién adquirido Rodney McCray. English  y los Mavericks, fracasaron. Como reserva de McCray, promedió 9.7 puntos en 79 partidos. Los continuos problemas de drogas y lesiones de Tarpley, junto con una lesión de Lafayette Lever, contribuyeron a la caída de los Mavs al sexto lugar en la División Medio Oeste.

Dallas no renovó a English. Se retiró de la NBA en 1991 habiendo anotado 25.613 puntos en su ilustre carrera. Solo seis jugadores en la historia de la liga, Kareem Abdul-Jabbar, Wilt Chamberlain, Elvin Hayes, Moses Malone, Oscar Robertson y John Havlicek-habían anotado más puntos en ese momento. A los 37 años de edad, English  jugó un año en Italia en el  Depi Napoli en la temporada 1991-92, promediando 13,9 puntos en 18 partidos.

Las desavenencias de English con Denver finalmente se cerraron en 1992 cuando el equipo se disculpó por su poco tacto al decidir no renovarle, y se decidió retirar su camiseta con el Nº 2.

Años más tarde, recibiría aún más reconocimiento después de su retirada, ya que la famosísima camiseta arcoiris de los Nuggets de los años 80 en modo retro, era la líder en ventas por aquél año.

 

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