LA HISTORIA DEL ZALGIRIS DE KAUNAS

EL CONJUNTO LITUANO ES UNO DE LOS MÁS MÍTICOS DE EUROPA

Por todos los aficionados a este deporte es sabido que en el país de Lituania, el baloncesto forma parte de la cultura de la población. Tradición y educación se conjuran a base de canastas en esta república Báltica. Su club más histórico y representativo, es uno de esos equipos de toda la vida, y es que hablar del Zalgiris de Kaunas, son palabras mayores ya que este conjunto es historia del basket continental.

El histórico club Lituano fue fundado en el año 1944, y se compuso  por los mejores jugadores de baloncesto de la ciudad. Su nombre de Zalgiris hace referencia a una batalla, en concreto la  de Grunwald, que data del 15 de Julio 1410 durante la guerra Polaco-Lituano-Teutónica.

El Zalgiris sólo necesitó tres años para ganar su primer título en la liga soviética y que llegó a conquistar hasta en cuatro ocasiones a lo largo de su historia (1951, 1985,1986 y 1987).Durante esta primera etapa los de Kaunas también ganaron la Copa Sovietica de 1953. Paralelamente también disputó la Liga de Lituania (considerada como regional) sumando 7 títulos de campeones.

Nombres propios como  Stepas Butautas, Vytautas Kulakauskas, Justinas Lagunavičius, Kazimieras Petkevičius, y Stasys Stonkus and Algirdas Lauritėnas fueron los primeros referentes de este conjunto.

Durante las décadas de los 60 y 70 Zalgiris tuvo menos protagonismo en las diferentes competiciones que disputó. Aún así  Kaunas seguía sacando nuevos talentos con una gran proyección, como  Modestas Paulauskas, Romualdas Venzbergas, Henrikas Giedraitis y Algirdas Linkevičius que reforzaban  a la selección de la URSS entrenada por un tal Alexander Gomelsky.

Sin duda alguna, la gran época dorada, de los de Kaunas, fue en la década de los 80, poco antes de la desmembración de la antigua URSS. Zalgiris contaba con su mejor generación de siempre, encabezada por Arvydas Sabonis,  que estaba rodeado de otras leyendas como Sergejus Jovaisa, Rimas Kurtinaitis, Valdemaras Homicius……………..Ademas de conquistar tres ligas Soviéticas de manera consecutiva.  El Zalgiris disputó  dos finales Europeas antes de conseguir  su primer título internacional. La primera final continental, fue la de la Recopa de Europa de 1984 que disputó frente al FC Barcelona, y dos años después caía ante la Cibona de Zagreb de Drazen Petrovic en la final de la copa de Europa en una de las finales que pasó a la leyenda del baloncesto Europeo.

Meses después, en el inicio de la temporada 86/87, los de Kaunas se tomaron una cumplida  revancha ante los entonces Yugoslavos, a los que batieron en las semifinales de la Copa Intercontinental. Competición que acabó ganando el Zalgiris al vencer al conjunto  Argentino del Ferro Carril Oeste en la final disputada en Buenos Aires.

Hasta el 1989 tal como establecían las autoridades deportivas y políticas de la antigua Unión Sovietica, los mejores jugadores Soviéticos(por aquel tiempo) no pudieron fichar por otros clubes Europeos. En ese Verano previo a la desintegración de la URRS fueron saliendo paulatinamente sus mejores  jugadores. De este modo Sabonis y Homicius fichaban por el Fórum de Valladolid  y el Zalgiris afrontó su última temporada bajo la bandera Soviética con un equipo repleto de jóvenes talentos, fruto de su continuo trabajo de cantera. Jugadores  como  Gintaras Einikis, Darius Lukminas, Arūnas Visockas, tomaban el relevo a una generación única.

En 1990 Lituania obtuvo su independencia y el Zalgiris  pasó a ser el claro dominador de la competición doméstica. El club económicamente estaba muy estabilizado y tras haber pasado de puntillas por las distintas  competiciones Europeas, en 1998, comenzaba de nuevo  otra etapa exitosa. Zalgiris se proclamaba Campeón de la Recopa de Europa al superar a Olimpia Milano 82-67 en la final con un líder llamado Saulius Stombergas  que anotó  35 puntos a los Italianos.Un año después, un Zalgiris cada vez más global,sorprendía a Europa entera al ganar la Euroliga, con unos jugadores que quizá no tengan tanto renombre como otros pero que supieron conjurar un conjunto capaz de reinar en Europa, los   Tyus Edney, Anthony Bowie, Saulius Stombergas ,Eurelijus Zukauskas, Jiri Zidek o el entrenador Jonas Kazlauskas, forman parte de la historia del club en letras de oro, gracias a su hazaña continental.

El gran Arvydas Sabonis disputó su última temporada como profesional en su Zalgiris, en el que con 40 años fue nombrado MVP de la Euroliga con unos promedios de 17 puntos y 11 rebotes por partido y estuvo  muy cerca  de disputar cinco años después la Final Four en 2004, tras caer en el partido decisivo ante Maccabi en Tel Aviv. Zalgiris continuó ganando títulos de la Liga de Lituania y fue el primer club que también conquistó la  Liga Báltica. Competición que  se fundó  en el año 2004, tomando como referencia la Liga del Adriático, creada años atrás, y en la que participan equipos de los Países bálticos: Estonia, Letonia y Lituania, además de equipos de Rusia y Finlandia.

La complicada situación económica  y la irrupción de un nuevo rival, el  Lietuvos Rytas motivaron que Arvydas Sabonis  tomase las riendas del club como presidente. El éxito de Zalgiris, se hizo extenso hasta  su equipo junior, que vencí el torneo Nike Junior Internacional del año 2007. Tras Sabonis, tomó el mando del club un empresario llamado Vladimir Romanov quien tomó la presidencia hasta al año 2013. Año que  se vio obligado a renunciar tras las múltiples acusaciones de fraude fiscal que caían a menudo sobre su figura y sus negocios.

A nivel deportivo Zalgiris fue sumando como era normal nuevos trofeos de la Liga  Báltica,  Liga de Lituania  y Copa de Lituania – en 2008, 2011 y 2012. Desde la campaña 2011/2012, el  Zalgiris disputa sus encuentros en el impresionante Zalgirio Arena con capacidad para cerca de 16.000 espectadores, que acostumbran a abarrotar .

El Español Joan Plaza dirigió al mítico conjunto en la temporada 2012-13, con el que llegó a las semifinales de la Liga, ganó su grupo de temporada regular de la Euroliga, pero más lejos del  Top 16. En 2013-14, el Zalgiris ganó su cuarto título consecutivo de la Liga de Lituania, y regresó al Top 16.  Tendencia que el equipo continuó con la temporada posterior .En la campaña 2014/15 Zalgiris completó un doblete nacional, de  Liga y Copa. En el año 2016 conquistó de nuevo la liga Lituana. Actualmente el conjunto dirigido por la leyenda Šarūnas Jasikevičius, sigue formando y sacando a a luz nuevas figuras al tiempo que sigue luchando por las competiciones nacionales y sigue llevando el ilustre nombre de Kaunas por el viejo continente.

Aquí os dejamos el palmarés de este equipo de leyenda

1 Euroliga: 1999.

1 Recopa: 1998.

Copa Intercontinental: 1986.

5 Ligas  Bálticas: 2005, 2008, 2010, 2011 y 2012

1 Copa Báltica: 1998, 2009.

1 NEBL: 1999.

28 Ligas de Lituania: 1946, 1950, 1952, 1953, 1954, 1955, 1957, 1958, 1991, 1992, 1993, 1994, 1995, 1996, 1997, 1998, 1999, 2001, 2003, 2004, 2005, 2007, 2008, 2011, 2012, 2013, 2014, 2015, 2016

Copas de Lituania: 1990, 2007, 2008, 2011, 2012, 2015

1 Karaliaus Mindaugo taurė: 2017

Ligas de la URSS: 1947, 1951, 1985, 1986, 1987

1 Copa de la URSS: 1953.

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